Note de l’auteur: Phantom Bounty: Part Four a été publié à l’origine dans Jump Point 3.4.

M ila était un traître. Elle avait risqué sa carrière de chasseuse de primes. . . avait trahi son partenaire, Rhys, pour libérer Casey. Tout cela en valait-il la peine? Casey avait-elle dit la vérité sur son père qui développait des armes biologiques?

Mila jeta un coup d’œil à Casey alors qu’elle retournait au siège du copilote. La femme aux cheveux noirs lui offrit un petit sourire, puis s’accrocha à son siège. L’ami d’enfance de Mila. Un terroriste.

Le vide de l’espace se dressait devant eux, rien que l’obscurité au-delà de l’écran avant de Devana. Mila agrippa les commandes si fort que ses mains lui faisaient mal.

«J’ai réussi à masquer notre signal», a déclaré Casey, «mais ce n’est qu’une solution temporaire. Nous avons une demi-heure. Pas plus. »

« Comment . . . ? »

Casey a expliqué la méthode et Mila secoua la tête, partiellement émerveillée par les compétences de piratage requises, partiellement consternée par la durée de la peine de prison qui en résultait si elle était surprise.

«J’aurais pu utiliser ce truc moi-même une fois ou deux,» marmonna Mila.

« Pas si vous voulez rester du bon côté de la loi. » Casey s’éclaircit la gorge. «Après que ce soit fini. Bien sûr. Je viens de capter le signal sur le scanner. Je dois être mon contact. Le vaisseau attend à quelques clics du point de saut. »

Les mains de Mila se resserrèrent sur les commandes alors qu’elle regardait l’écran du scanner. L’espace contenait normalement la double promesse d’une possibilité infinie et d’un danger sans fin. . . mais aujourd’hui, cela ne représentait qu’un danger pour elle.

«Un signe du plaidoyer?» Demanda fermement Mila.

« Pas encore. Mais . . . ils suivront. Ils le font toujours. Amenez-moi à mon contact et nous exécuterons le plan. »

Mila a essayé de calmer sa respiration, mais son cœur battait la chamade et elle ne pouvait pas l’arrêter. C’était censé être simple. Mila s’arrêterait à côté du vaisseau de contact; Casey l’assommerait, puis la transférerait sur l’autre vaisseau. Quand Rhys et le Advocacy ont trouvé Mila, elle leur a dit que Casey avait pris son bateau et avait couru avec. Ensuite, tout pourrait revenir à la normale. Ou presque normal. Rhys croirait-il le mensonge? Pouvait-elle lui mentir?

C’était stupide. Tellement stupide. Elle avait agi imprudemment. Il n’y avait aucun moyen qu’elle puisse mentir assez bien pour convaincre le Advocacy et Rhys que Casey avait en quelque sorte échappé à la capsule de confinement, l’avait maîtrisée, puis l’avait enfermée à l’intérieur. Mais Mila n’avait pas d’autre solution.

« Tout droit. » Casey a tracé de nouvelles coordonnées et Mila a suivi la trajectoire.

Un yacht long et élégant est apparu devant eux. Quelques lumières minces brillaient sur toute la longueur de la coque du 890. Le propriétaire de ce vaisseau avait beaucoup d’argent; Le contact de Casey était la vraie affaire.

« Freelancer », est venu une voix sur le comm. « Indiquez votre entreprise. »

Casey a répondu: « Dites à S Whispering Wind approche. »

«Autour de quel soleil tourne la plus belle planète?»

«Ilios.»

Le cœur de Mila a sauté un battement et elle a claqué une main sur la communication, la faisant taire. «Ilios,» siffla-t-elle. «Vous aimez le projet?»

Les sourcils de Casey se levèrent pendant une fraction de seconde, puis son expression se lissa. «Exactement comme ça.»

«Je pensais que vous aviez détruit toutes ces données.»

«S vous a autorisé à vous connecter,» l’interrompit la communication, «mais nous devrons vous scanner de près.»

Casey repoussa la main de Mila et frappa les communications. « Bien reçu. »

«Dis-moi ce qui se passe,» siffla Mila. «Qu’est-ce que c’est à propos d’Ilios?»

Casey soupira. «Je ne peux pas vous parler de S. ou Ilios. Si je le faisais, je devrais te tuer.

Mila se tendit sur son siège. Il n’y avait aucune trace d’humour dans la voix de Casey. Rien. Elle était sérieuse.

«J’ai tout risqué pour vous!»

« Voir . . . tout ce que je peux dire, c’est que People First a des amis haut placés. Ils soutiennent la cause. Mais tous les amis ne sont pas créés égaux. Beaucoup font des choses. . . pour leurs propres raisons. Et vous pouvez être persuadé d’aider si vous proposez les bonnes conditions. »

Mila a tiré le vaisseau à côté du 890, beaucoup plus long. «Ce contact est lié à People First? Et quelles étaient ses conditions pour vous, pour vous sortir d’ici et trahir PF?

Le 890 les a vus avant que Casey ne puisse répondre. «Nous détectons deux signes de vie chez le pigiste. S dit que vous étiez censé venir seul.

«J’avais besoin d’aide pour arriver ici», répondit laconiquement Casey.

«S dit que vous devez tous les deux embarquer. Ou nous partons.

Casey regarda Mila avec une expression voilée: «Je suis désolé de vous entraîner là-dedans. Mais nous devons tous les deux aller là-bas.

« Non. » La panique envahit Mila et elle resserra sa prise sur le bâton. « Certainement pas. Ce n’était pas l’affaire. Vous allez plus. Je reste ici. Ou je pars.

«Evony.»

«Ne m’appelle pas comme ça,» dit-elle en serrant les dents. «Je m’appelle Mila maintenant.

«Mila», la voix de Casey était basse, apaisante. «À quoi pensez-vous que ça va ressembler si nous nous envolons maintenant? Ils vont nous chasser de l’existence et sauter sans un regard en arrière. Il faut y aller. Je vais m’assurer que S vous renvoie ici. »

«Comment allez-vous vous en assurer?»

«Je le ferai juste. Maintenant habillez-vous. Nous perdons trop de temps. S ne sera certainement pas heureuse si le plaidoyer se présente à sa porte. Mais je suis à peu près sûr que vous comprenez cela. Casey quitta son siège et retourna s’habiller.

Mila fixa le yacht, essayant de décider si elle pouvait le déjouer et s’échapper. Mais alors quoi? Elle devait se débarrasser de Casey, pas la garder à bord. Elle poussa un soupir frustré, déboucla et retourna à son équipement. Elle ignora Casey, ne rencontrant pas son regard.

Son épaule blessée, abattue par Casey, a crié de douleur en remontant son costume. Elle a mis un nouveau patch anesthésiant dessus et a continué à s’habiller. En refermant le costume, sa main toucha son collier.

Le cœur de Mila se tordit alors qu’elle passait le jeton de bronze au-dessus de sa tête. Elle le regarda, le symbole de l’infini, les pierres spéciales irisées de «bonne chance» qui en pendaient, et une nouvelle vague de regret l’envahit.

Rhys avait dépensé certains de ses derniers crédits pour ça. Pour la rendre heureuse. Mila prit le collier et le glissa dans l’espace entre la couchette et le mur. Elle ne le méritait pas. Et ça ne lui avait pas porté chance de toute façon, n’est-ce pas?

Quand Mila est revenue à la soute, Casey était habillée, son casque sous un bras.

« Prêt? »

«Ouais,» marmonna Mila.

Ils ont tous deux verrouillé leur casque, puis Mila a dépressurisé la soute et a ouvert la rampe arrière. Elle et Casey ont poussé hors de la rampe et ont dérivé vers le hayon arrière du 890. Lorsqu’ils furent à l’intérieur de l’espace vide, la cage se souleva sous eux et la gravité artificielle reprit doucement. Une lumière est devenue verte au-dessus d’eux, et Casey a enlevé son casque. Mila a fait de même.

Ils fixèrent les doubles portes devant eux, attendant dans un silence tendu.

Les portes se sont finalement ouvertes, révélant un homme aux larges épaules dans une combinaison de vol gris foncé. « S va te voir maintenant. »

L’homme entra dans l’ascenseur, une main agrippant un pistolet, et fit signe à Mila et Casey d’entrer dans le vaisseau.

Mila redressa les épaules et rencontra le regard dur de l’homme avec l’un des siens. Elle n’aurait pas peur de ces voyous. Elle avait affronté des dizaines de criminels recherchés et s’était imposée. Elle pourrait recommencer.

Une autre paire de gardes les a rencontrés dans le couloir suivant où il s’est élargi. L’un d’eux a tapoté Casey et Mila et a enlevé leur mobiGlas pendant que l’autre gardait son arme braquée sur eux. Lorsqu’ils furent satisfaits, ils les conduisirent dans le couloir et dans un salon bien décoré.

Les yeux de Mila se baladèrent. Le salon était sur deux ponts, et d’autres gardes les regardaient de derrière la balustrade du pont supérieur. Par le goût affiché ici, le contact de Casey était de l’argent ancien. Il aurait pu appartenir aux parents de Mila ou à l’un de leurs amis sur Terra. Panneaux de soie de Rihlah, célèbre brocart terrien appliqué sur les bancs, table délicate en verre et métal au centre et lustre en verre très peu pratique suspendu au milieu du plafond. Des pierres irisées ornaient le lustre et la main de Mila se dirigea presque vers l’endroit où se trouvait son collier porte-bonheur. Ils ressemblaient exactement aux pierres dessus.

Deux autres gardes sont entrés, portant le total à cinq sur le pont principal. Les lèvres de Mila s’entrouvrirent alors qu’une femme, apparemment le mystérieux «S», marchait derrière eux.

C’était la femme de l’étal du marché où Rhys avait acheté son collier.

Mila a fait une double prise. Non . . . il y avait des différences. Ce S était petit, avec des cheveux noirs et des yeux bleu clair, tout comme la femme à l’étal. Mais la femme avant elle portait un costume et une robe bien ajustés, pas des jupes amples. Et ses cheveux n’étaient pas tressés et elle n’avait pas d’anneau dans le nez. Elle a regardé plus. . . bien préservée – sa peau lisse, un produit de traitements de jeunesse. Ce n’était pas la même femme. . . mais Mila serait prête à parier qu’ils avaient quelque relation l’un avec l’autre.

La femme s’approcha d’eux avec un sourire et échangea des baisers sur la joue avec Casey.

«Vous avez amené un ami?» demanda-t-elle en levant un sourcil vers Mila.

« Comme je l’ai dit. J’avais besoin d’un tour.

« Et qui est-ce? »

Mila ne répondit pas, essaya simplement de garder son expression vide. Elle ne pouvait pas faire savoir à cette femme qu’elle savait quoi que ce soit sur elle.

«C’est juste une vieille amie à moi,» dit Casey, la voix légère.

Les yeux de la femme s’assombrirent, son attitude polie disparaissant un peu. Elle fit signe à l’un des gardes.

«Viens avec moi, Elaine. Parlons ici.

Casey la suivit jusqu’à un pouf près du centre de la pièce, tandis que le garde attrapa le bras de Mila et la tira au bord de l’espace et hors de portée de la conversation silencieuse de Casey et S. Savait-il qui était Casey à l’origine? Elle l’avait appelée Elaine, le nom qu’elle avait utilisé sur Tevistal.

Les deux se sont engagés dans une conversation intense et silencieuse pendant quelques minutes, puis Casey a soulevé la manche de son costume et a décollé un morceau de sa peau. Fausse peau. Mila eut froid à la vue. Casey n’avait mentionné aucune donnée cachée. . . ou des détails sur le prix de son passage. Casey a gratté une puce de la peau et l’a passée à S.

Casey vendait des données, probablement des données de Phan Pharmaceutical. Avait-elle menti sur tout? Volait-elle simplement des données pour les vendre à des concurrents? La colère a commencé à fleurir dans la poitrine de Mila, et elle s’est battue pour garder la bouche fermée. Tout ce qui comptait maintenant, c’était que Mila en sorte vivante et indemne.

Casey a terminé sa transaction et est retournée à Mila.

« Ca c’était quoi? » Siffla Mila.

L’expression de Casey était serrée. «Elle vous laissera regagner votre vaisseau dès qu’elle aura vérifié mon paiement.»

Un nouveau garde a franchi la porte. « Madame. Le plaidoyer a été repéré par notre éclaireur. Nous devons sauter. À présent. »

«Attends – non.» Mila regarda vers la porte où ils étaient entrés. – Renvoyez-moi. Renvoyez-moi maintenant.

S leur lança un regard noir et fit signe au garde derrière Mila. « Emmenez-les chacun dans une pièce jusqu’à la fin des sauts. »

Sauts. Cela commençait à devenir beaucoup plus compliqué.

«Laisse-moi retourner à mon bateau!» La voix de Mila s’éleva.

Casey enfonça ses ongles dans la main de Mila et se pencha contre elle en chuchotant. «Ils ne vous laisseront pas maintenant. Gardez-le ensemble si vous voulez survivre à cela.  »

Mila fit un bond sur le côté, essayant de retourner désespérément vers son vaisseau.

Les gardes se sont rapprochés d’elle, lui ont attrapé les deux bras et l’ont traînée dans l’autre sens. Elle est devenue molle, ne le combattant plus alors que la réalisation de ce qui s’était passé s’enfonçait.

Ils l’ont emmenée dans un escalier et ont ouvert la première porte à laquelle ils sont venus, la poussant à l’intérieur.

«Harnais-toi. Nous sauterons bientôt », a déclaré l’un des gardes.

La porte se referma et elle entendit la serrure s’enclencher. Mila jeta un regard paniqué dans la petite pièce, puis se laissa tomber sur le siège d’appoint. Des larmes lui montaient aux yeux alors qu’elle se fermait. Elle avait foiré.

Elle avait toujours été capable de se débarrasser des restes avant. Toujours. Mais pas cette fois. Elle a juste continué à s’enfoncer plus profondément dans une fosse qui semblait n’avoir pas de fond.

Le vaisseau bourdonna doucement alors qu’il se mettait en marche, et en quelques minutes, elle ressentit la sensation étourdie du premier saut. Un autre suivit bientôt et l’espoir de Mila mourut alors qu’ils s’éloignaient de plus en plus de son vaisseau.

Quand le plaidoyer a trouvé le Devana vide. . . ils sauraient. Ils sauraient qu’elle avait aidé Casey à s’échapper. Ils penseraient qu’elle travaillait avec elle.

Et ce serait vrai.

La sensation de mal à l’estomac du troisième saut fit savoir à Mila que son ancienne vie était finie pour de bon. Maintenant, elle était une criminelle. . . En fuite. Elle pourrait essayer de dire que Casey l’avait kidnappée, mais pourquoi l’aurait-elle fait? Il n’y avait pas de bon moyen de s’en sortir. Et Rhys savait la vérité; il connaissait leur passé commun. Si le plaidoyer le pressait. . .

Mila descendrait-elle même vivante de ce vaisseau?

Lorsque le yacht s’arrêta, Mila se détacha et fit les cent pas dans la petite pièce.

Les heures passèrent et un garde apporta à Mila de la nourriture et de l’eau. La nourriture reconstituée avait le goût de la mort, comme un dernier repas avant la fin, et terrible en plus. Elle pouvait à peine comprendre ce qu’elle avait fait – à quel point sa vie avait changé en quelques heures. Puis les serrures de sa porte se sont de nouveau dégagées, et elle s’est retournée en s’ouvrant.

Casey se glissa et le referma rapidement. «Les gardes sont occupés. . . pour l’instant. C’est peut-être notre seule chance de parler.

« Tu m’as menti. Tu savais. »

« Non. Je ne l’ai pas fait. J’espérais vous ramener au vaisseau.

«Je ne peux plus jamais revenir en arrière, Casey. Jamais. »

«Chut. Je suis Elaine ici. Casey avait l’air complètement calme, indifférent au fait que toute la vie de Mila était en jeu.

Mila se précipita sur Casey et la poussa contre le mur de métal. «Ils ne me laisseront pas sortir d’ici, n’est-ce pas? Je suis une entité inconnue. Je n’étais jamais censé être ici.

Casey grimaça de douleur et son front se plissa d’inquiétude. «S – Sybil – s’assurera qu’elle sait qui vous êtes avant de vous laisser partir maintenant. Et quand elle découvre que vous êtes un chasseur de primes. . . »

«Eh bien, je pense que je sais quelque chose sur elle. Il y avait cette femme qui vendait des bibelots au marché… »

«Une sœur cadette. Vous ne dites pas un mot de savoir quoi que ce soit, compris? Elle vous tuera si elle pense que vous savez quelque chose à son sujet. Elle opère sous l’illusion que nous ne savons rien.

Mila s’éloigna de Casey, se sentant étourdie. « Tu m’as menti. Vous vendez des données… »

«Pas des armes biologiques! Lorsque nous travaillons, nous collectons des recherches inoffensives, voire bénéfiques, et les vendons pour financer notre cause. Mais je finance mon évasion avec cette fois.

« Qu’est-ce que c’est? Qu’est-ce que vous venez de vendre? » La voix de Mila s’éleva alors qu’elle parlait, et elle essaya de se calmer, mais son esprit s’emballait.

«La formule d’un traitement médical qui n’a pas encore été breveté.»

«Comment puis-je croire cela?»

«Écoutez, nous n’avons pas le temps pour ça.» Casey plaça ses mains sur les épaules de Mila, la forçant à la regarder dans les yeux. «Vous connaissez sa famille. Elle va découvrir pour vous. Il n’y a aucun moyen qu’elle vous laisse simplement retourner à votre vie habituelle maintenant. Vous n’avez qu’un choix. »

Mila haussa les épaules des mains de Casey. « Quoi? »

« Vous venez avec moi. Je vais essayer de la convaincre de nous laisser disparaître ensemble.

« Non! » Mila recommença à arpenter la pièce. «Je ne peux pas juste. . . quittez l’Empire.

«Si vous restez – vous venez de me libérer et de laisser votre vaisseau échoué à côté d’un point de saut. Ils sauront que vous m’avez aidé. Vous n’avez pas d’autre choix. »

«Tu penses que je ne sais pas à quoi ça ressemble? Vous devez m’aider à sortir d’ici. Demandez-leur de me déposer quelque part pour que je puisse. . . en quelque sorte le faire correctement.

«Vous en savez trop! À propos de moi – à propos de PF – à propos de Sybil.  »

Le rouge se pressait sur les bords de la vision de Mila, et il lui fallut tout ce qu’elle avait pour ne pas enrouler ses mains autour du cou de Casey et serrer. « Je t’ai aidé. Tu serais mort si ce n’était pas pour moi. Vous devez m’aider à résoudre ce problème. Aidez-moi à sortir d’ici.

Casey croisa les bras sur sa poitrine et regarda vers la porte. «Je ne peux pas.»

« Toi. Volonté. »

«Ils vous attraperont…»

«Et cela n’a pas d’importance pour vous de toute façon. Vous serez parti depuis longtemps, caché dans le territoire de Xi’an.

Casey rencontra les yeux de Mila et soupira. « Amende. Faites-vous tuer si c’est ce que vous voulez. Elle fouilla dans la poche de son costume et en sortit une carte magnétique translucide.

« Je l’ai volé au dépourvu. » Casey sourit tristement. «Cela devrait vous amener dans le couloir à la fin de celui-ci. Ils ont un peu 85X là-bas. Je sais que nous nous arrêterons bientôt sur une planète. Backwater, mais plein d’endroits où se cacher. Je distrais les gardes pour vous. Quand je frappe deux fois à votre porte, attendez cinq minutes, puis il est temps pour vous de partir.

Mila regarda la carte dans sa main.

«Merci encore de m’avoir aidé. Je te dois ma vie. » Casey l’enveloppa dans une rapide étreinte que Mila ne revint pas. «Je suis vraiment désolé. Essayez d’être prudent. » Casey lui fit un dernier sourire triste. « Si tu changes d’avis . . . »

«Non,» dit Mila, sa voix se brisant. «Je vais arranger ça.»

Les coups sont venus après que Mila ait abandonné Casey.

Deux coups.

Mila attrapa son casque sur le sol et le serra contre sa poitrine.

Le cœur battant un rythme chaotique dans sa poitrine, Mila attendit cinq minutes tendues, puis glissa la carte que Casey lui avait donnée. La porte s’ouvrit pour révéler un couloir vide au-delà. Elle respirait à peine alors qu’elle pénétrait avec précaution dans le couloir et regardait dans les deux sens. Elle tourna à droite, comme Casey l’avait indiqué, et se précipita vers la fin. Elle s’est courbée vers la droite, l’emmenant vers une nouvelle porte.

Elle a dit une prière rapide au dieu de la chance Banu pour que la pièce au-delà soit vide, puis a scanné la carte.

La porte s’ouvrit sur une baie de hangar. Le 85X était au centre de celui-ci.

Une alarme a retenti et des lumières rouges ont commencé à clignoter dans la baie.

Mila transpirait librement en enfilant son casque.

« Hey! »

Quelqu’un l’a plaquée par derrière, la poussant par terre. Elle riposta, se tordant dans la prise de l’homme jusqu’à ce qu’elle le voie face à face. Un garde, celui qui avait prévenu Sybil de l’arrivée de l’Advocacy.

Mila lança un poing ganté sur son visage non protégé, et il trébucha en arrière. Elle a désespérément grimpé en avant, essayant d’entrer dans le cockpit du 85X, mais le garde la suivit.

Dépressurisez la baie. Les petits mots clignotaient dans le coin de l’interface du cockpit. Alors que le garde lui attrapait la jambe, elle appuya sur le bouton à l’écran. Un tout nouvel ensemble d’alarmes a rejoint le vacarme en cours. Les yeux de l’homme s’écarquillèrent et il s’éloigna d’elle, vers la porte du hangar. Il a scanné sa carte-clé, essayant de l’ouvrir, mais elle était scellée. Il mourrait si elle ne faisait rien.

Mila a interrompu la dépressurisation et a bondi hors du vaisseau. Elle s’est écrasée sur l’homme, cherchant le pistolet qu’il tenait dans sa prise. Elle lui enfonça à nouveau un coude et il lâcha l’arme. Elle l’a ramassé et l’a entraînée sur lui.

«Dernière chance de sortir!» elle a crié. Il la regarda fixement et scanna sa carte à nouveau.

Cette fois, la porte s’ouvrit. Plusieurs gardes ont attendu au-delà, mais il leur a crié quelque chose et ils n’ont pas essayé d’entrer.

La porte se referma et Mila remonta dans le vaisseau, jetant le pistolet sur le siège à côté d’elle.

Elle a soulevé la carte stellaire, ses mains tremblant d’adrénaline, priant qu’elle afficherait plus qu’un vide. Ils étaient en orbite au-dessus d’un monde sédentaire! Elle a choisi un site d’atterrissage à l’ouest de la ville la plus proche. Elle pouvait y abandonner le vaisseau, se cacher dans les collines boisées, attendre jusqu’à ce qu’elle soit sûre que Sybil et ses gardes avaient renoncé à attendre qu’elle émerge. Elle a choisi sa destination, puis a terminé la séquence de préparation.

Le compte à rebours a commencé. Elle s’accroupit dans le siège alors que la baie du hangar s’ouvrait, révélant un espace noir derrière.

Elle a étranglé et a décollé, laissant le 890 derrière.

Mila se dirigea directement vers la planète, épargnant peu d’attention au vaisseau derrière elle. S’ils tiraient sur le runabout, elle n’aurait plus de soucis elle-même. Elle ne pouvait rien faire d’autre que se rendre sur son site d’atterrissage.

Elle a imaginé Rhys. Son beau visage, ses paroles rassurantes, la façon dont il la tenait. Ce sourire narquois qu’elle ne reverrait probablement jamais à moins qu’elle ne se fasse prendre ou ne trouve un moyen de résoudre cette situation impossible.

En entrant dans l’atmosphère de la planète, elle a épargné le temps de quelques larmes.

Il y a quelques jours, elle chassait le Fantôme.

Maintenant, elle avait besoin de le devenir.

Cinq mois plus tard

Mila se fraya un chemin à travers les ruelles sombres, gardant la tête baissée, une capuche cachant son visage. Une mèche de ses cheveux blonds nouvellement coupés court lui tomba dans les yeux, et elle cligna des yeux alors que cela les irritait. Les lentilles de contact de couleur verte qu’elle portait étaient sèches, éraflées. Mais au moins de loin, elle ne serait pas reconnue.

Elle jeta un coup d’œil à un groupe de transitoires rassemblés autour d’un radiateur rouillé et tourna dans l’allée suivante. Elle avait atteint le secteur des auberges.

C’était dangereux d’être de retour à Tevistal si peu de temps après l’incident, mais elle manquait d’options et de temps. Une douzaine de petits boulots avaient financé son existence en cours de route, mais maintenant il y avait encore plus de primes sur sa tête.

Elle avait été chassée pendant des mois, avait failli être attrapée, mais jusqu’ici elle s’était toujours enfuie. Et c’était le seul endroit où ils ne s’attendraient probablement jamais à ce qu’elle revienne.

Mila serra les dents et marcha dans l’allée sombre entre deux auberges. Un globe fissuré vacilla, la guidant vers l’entrée d’une auberge de jeunesse. Elle poussa la porte, et l’odeur de pisse flotta sur elle. Il a à peine enregistré. Cet endroit n’était qu’à moitié aussi sale que la plupart des endroits où elle avait dormi ces derniers mois.

Des voix résonnaient à travers les minces parois métalliques. Arguments. Le son de deux personnes gémissant et grognant. Une vieille vidéo qui joue à plein régime.

Mila trouva une pièce inoccupée et entra. Des lumières de capteur tamisées éclairaient la pièce. L’endroit était recouvert d’un film de crasse, mais ça ferait l’affaire.

Elle ferma la porte derrière elle et activa le mobiGlas d’occasion sur son poignet. Son programme de piratage a rapidement activé le RoomTab. Les lumières et le courant se sont allumés en réponse, et elle a éloigné son mobi. Il resterait en place jusqu’à ce qu’elle exécute à nouveau son programme. Aucun crédit nécessaire. Ce qui était bien, car il ne lui en restait plus beaucoup.

Un coup d’œil autour de la pièce maintenant bien éclairée ramena un flot de souvenirs. La douleur est venue avec, alourdissant Mila. Elle se laissa tomber sur le matelas sale.

Elle et Rhys avaient suivi le Fantôme dans une pièce comme celle-ci une fois.

Mila a fait quelque chose qu’elle n’avait pas fait depuis des semaines. Elle a évoqué la recherche d’actualités qu’elle avait sauvegardée sur son mobiGlas, pour voir si quelque chose avait changé depuis sa dernière vérification.

PDG PHAN PHARMACEUTICAL SOUS ENQUÊTE

Elle a revu la vidéo du père de Casey arrêté avec le son éteint. Le visage d’Owen Phan était le même visage royal dont elle se souvenait en grandissant. Quand Mila avait entendu pour la première fois que la vérité sur les armes biologiques avait fui, cela avait été un soulagement d’apprendre que Casey avait au moins dit la vérité à ce sujet. Et plus important encore, la mère de Mila avait été tenue complètement à l’écart du scandale qui avait éclaté. Savoir que Phan ne fabriquerait plus d’armes était la seule lueur de lumière de ces derniers jours sombres.

Presque sans réfléchir, Mila a accédé à un autre reportage archivé.

Une image d’elle-même jaillit dans les airs devant elle. Ou du moins à quoi ressemblait Mila. C’était la photo que l’Advocacy avait utilisée pour sa prime.

Evony SALINAS CHARGÉE avoir aidé et encouragé « LE FANTÔME »

L’article spéculait sur la nature du terrorisme, sur la relation entre les parents de Mila et Phan Pharmaceuticals, et sur les motivations de Mila. Même avec la révélation des armes biologiques, cela n’avait pas changé le fait que le Fantôme avait fait des ravages pendant des mois. Casey, et par association Mila, étaient toujours considérés comme des criminels.

L’article comprenait également une petite photo de Rhys. Il avait été détenu pour interrogatoire, mais sans preuve d’actes répréhensibles de sa part, il avait finalement été libéré.

Mila a relu la dernière ligne.

Evony Mila Salinas est toujours en liberté, avec plusieurs primes sur la tête pour des crimes allant du petit vol au terrorisme.

Elle se retourna pour voir le visage de Rhys une fois de plus, mais c’était comme un couteau dans son cœur. Elle a éteint le mobi.

Elle avait besoin de se rendre rapidement sur le territoire de Xi’an, et elle ne connaissait qu’une seule femme qui pourrait l’y amener. Sybil.

Mais elle avait été incapable de trouver quoi que ce soit d’utile sur la femme. Tout ce qu’elle savait, c’était qu’elle était liée à ce colporteur qui avait vendu des bibelots sur la place du marché de Tevistal le jour du pèlerin. C’est donc ce que Mila avait besoin de trouver. Sybil pourrait demander à ses gardes de tirer sur Mila à vue après ce qu’elle avait fait. . . mais Sybil avait aidé Casey – pour un prix.

Et Mila était assez désespérée pour payer à peu près n’importe quel prix que Sybil lui demandait. Elle avait appris il y a quelques semaines que Rhys la traquait, essayait de la faire entrer, que son temps était compté.

Peut-être . . . peut-être que s’il la retrouvait dans le territoire de Xi’an, libre de toute influence du plaidoyer, pourrait-elle expliquer. Elle pouvait espérer son pardon, si rien de plus.

Mais jusque-là, elle serait un fantôme. Faire ce dont elle avait besoin pour rester libre.

LAFIN

Source de l’article original en anglais

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