Ulla Yadav a réfléchi à des titres potentiels. Les faux pirates vous coûtent-ils plus que la vraie chose? Commandée par des bandits… détrompez-vous. Corsaires ou entreprises privées, qui encaisse vraiment?

La journaliste chevronnée s’est accroupie dans le siège de pilote de son pigiste, regardant son souffle se cristalliser à chaque expiration. Haddix avait fait passer les systèmes en mode tout-noir, ce qui comprenait la réduction du chauffage au point de congélation. Si quelqu’un captait une trace de chaleur sur son engin, elle aurait l’air résiduelle, comme la lumière du soleil se reflétant sur les débris spatiaux.

Ils devaient être presque invisibles. Ce n’était pas une histoire qu’elle voulait perdre sur de simples erreurs.

« Quel titre préférez-vous, Pseudo-Raiders, Ahoy ou Hijackings With a Side of High Jinks ? » elle a demandé.

Les étoiles ont glissé devant l’attaquant Plexi, et Yadav s’est permis une petite correction de cap, pour garder le point de saut droit devant. La passerelle pendait à la proue, visible uniquement par leur NavDrive. Un ensemble de bouées clignotantes entourait le point, délimitant une zone de sécurité.

« Quoi? » Haddix se pencha vers Yadav. C’était un homme volumineux et semblait mal à l’aise dans l’espace exigu. «Oh, le deuxième. Il avait agité tout le temps, anxieux, peu habitué à tant d’attendre. New United l’avait désigné comme son garde du corps lors de trois missions précédentes, toutes lors de violents conflits. Ce truc assis autour était nouveau.

«Qu’est-ce qui vous fait penser que les rapports de pirates dans ce système ne sont pas réels?» Il a demandé.

«Trente ans d’expérience dans le domaine du reportage», répondit-elle, effrontée. « Sérieusement? En raison de leurs objectifs supposés: des trucs communs avec de faibles valeurs commerciales. Les pirates s’attaquent à l’électronique, aux armes, aux médicaments, à la nourriture – soit des choses pour lesquelles ils peuvent obtenir beaucoup, soit des articles dont ils ont désespérément besoin. Pourquoi détourneraient-ils des transporteurs emballant des poutres en acier, du matériel d’excavation ou un pipeline? Cela n’a aucun sens. Cela ne vaut pas le risque.

Elle se redressa sur son siège. Un transport orange vif se glissa dans la vue, le nom de son entreprise se détachant en noir, en lettres moulées sur le côté. Il s’est arrêté avant le point de saut, chargeant très probablement le NavData.

«Préparez-vous à tout déclencher», dit-elle. «Cela pourrait être ça. En utilisant son MobiGlas, elle a revérifié le manifeste de ce vaisseau particulier.

«Si les pirates n’attaquent pas les vaisseaux, où va la cargaison?» Demanda Haddix, la main posée sur le panneau de contrôle.

« Regarder. C’est ce que nous allons découvrir. Je soupçonne qu’il y a un complot de fraude à l’assurance dans plusieurs entreprises. Au moins quatre. Si ce transport est touché ou disparaît, je pense qu’il est cinq. Pourquoi acheter les matériaux pour fabriquer quelque chose encore et encore quand vous pouvez construire un lot, le voler, obtenir un paiement d’assurance et avoir toujours le produit sous la main? Je frémis en pensant au nombre de fois qu’un seul morceau de pipeline a été revendiqué comme de tout nouveaux biens volés. »

De son kit de terrain, Yadav a récupéré un drone caméra et l’a laissé flotter librement à côté de sa tête. «Tous les rapports d’assurance que j’ai consultés indiquent que les transports ont été réquisitionnés près des points de saut. À quel point voulez-vous parier que nous suivons simplement ces gars dans un petit coin de vacances paresseux?  »

«Je vous parie un million», dit Haddix. «À moins que ces vaisseaux pirates ne soient là pour faire effet.»

Un pack de six coutelas sortit du point de saut. Un engin a percuté l’avant du transport et a dérapé le long de son côté, laissant une longue cicatrice sombre dans la peau orange.
Yadav a tapoté le drone de la caméra et il a pris vie, se verrouillant automatiquement sur le mouvement de ses yeux. Cela reflétait son regard, enregistrant tout ce qu’elle regardait. L’enregistreur dans son oreille fonctionnait continuellement, ne manquant jamais un instant.

Haddix sortit un morceau de quelque chose de sa poche et l’embrassa. Yadav l’avait vu faire cela à plusieurs reprises, mais ne l’avait jamais demandé. Juste son rituel, pensa-t-elle en resserrant son harnais. Certaines personnes ont besoin de leurs petites couvertures de sécurité.

Mais pas elle. C’était pour ça qu’elle vivait. Elle a accueilli la montée d’adrénaline, la sueur fraîche sur son front, son pouls accru – tout cela signifiait qu’elle était là où elle avait besoin d’être, au cœur d’un conflit digne d’une histoire. Il y avait quelque chose dans le fait d’exposer le linge sale d’un criminel, de révéler un secret et de laisser le juge public qui avait raison et qui avait tort, cela la remplissait d’exaltation.

Des plans de blanc électrique jaillirent des armes des pirates, créant des blessures stratégiques sur les flancs du transport. Des objets en vrac se sont envolés des trous alors que la pression s’égalisait. Yadav retint son souffle. Agrandissant une partie de l’écran du bouclier, elle scruta les débris à la recherche de formes familières et agitées. Heureusement, tout semblait inanimé. Personne.

«Les pirates savaient où tirer – ils doivent avoir des schémas de vaisseau», a-t-elle déclaré. Mais ce n’était pas la preuve d’une configuration. Avec une courte rafale de puissance, ils se sont rapprochés de l’action.

Une fois que les trous ont cessé de cracher, les vaisseaux pirates ont atterri sur le transport comme des guêpes sur une pastèque. Après s’être ancrés à la coque, des individus vêtus de combinaisons de pression jaunes tachées sont descendus et sont entrés dans le transport par les points de tir.

Haddix bougea inconfortablement. Yadav savait qu’il avait hâte d’appeler les autorités. Elle avait l’habitude d’avoir cette démangeaison – jusqu’à ce qu’elle se rende compte que plus elle pourrait recueillir d’informations, mieux les autorités s’en porteraient. S’ils essayaient d’alerter quelqu’un maintenant, la crise serait probablement terminée avant l’arrivée de quiconque. De plus, elle ne voulait pas que quiconque l’interrompe. Elle avait passé beaucoup trop de semaines à repérer d’éventuels points de détournement pour qu’un agent de plaidoyer se précipite juste au moment où une intuition avait porté ses fruits.

Était-ce imprudent de sa part? Cynique? Peut-être. Passer une bonne partie de sa vie à suivre des criminels de carrière pourrait inciter n’importe qui au sens du devoir civique.

Des signes de vie sont revenus à l’extérieur du vaisseau au bout de quinze minutes, lorsque plusieurs nacelles de sauvetage se sont libérées du transport. Quelques instants plus tard, le vaisseau orange imposant a poussé vers l’avant, dans le point de saut.

Les mains de Yadav et Haddix ont survolé leurs panneaux de contrôle respectifs, rétablissant toutes les fonctionnalités de toutes les parties du vaisseau. «Si nous perdons le transport, nous perdons l’histoire», a-t-elle déclaré.

Alors qu’elle se retournait pour suivre les bandits en fuite, Haddix a scanné les capsules de sauvetage. «Les balises fonctionnent. Cinq capsules pour cinq personnes – je ne peux pas lire s’il y a des blessures, mais tout le monde est en vie, au moins.

«Pour un transport de cette taille, il doit s’agir de tout l’équipage. Les pirates n’ont tué personne? Suspect, mais conforme à sa théorie du complot. Un seul décès avait été enregistré sur les sept attaques qu’elle avait signalées comme inhabituelles.

«Peut-être qu’avec l’afflux d’agressions sur ce type de cargaison, l’équipage a reçu de l’argent de négociation», a suggéré Haddix.

Elle secoua la tête. «J’ai vérifié – les entreprises ne se sont pas lancées pour des armes défensives ou du personnel de sociétés de sécurité privées. Ce qui signifie qu’ils ne paieront probablement pas non plus la rançon. Maintenant, est-ce parce qu’aucune entreprise n’a été touchée suffisamment de fois pour qu’elle pense devoir recourir à ces mesures, ou parce qu’elle sait que l’équipage sera épargné? »

Des étincelles ont jailli de la coque orange ici et là lorsqu’elle a glissé dans le point de saut – une légère décharge statique. Yadav comptait sur les différentiels d’énergie entre l’espace normal et l’espace interespace pour confondre les capteurs du transport et aider à protéger le newscraft de la vue. Elle monta sur la poupe du transport, se tenant à l’écart des propulseurs.

« Prêt? » elle a demandé.

«Prêt», confirma Haddix. Il a préparé le logiciel de ciblage WillsOp, au cas où ils rencontreraient une fête d’accueil de pirates de l’autre côté.

Le voyage à travers le point de saut était presque instantané, mais l’esprit ne pouvait pas le dire. Cela leur avait-il pris un jour ou une seconde? Les points de saut étaient un enfer dans la mémoire, donnant à Yadav l’impression d’avoir été droguée. La sensation marécageuse d’avant en arrière, maintenant alors, lui a mis quelques minutes à trembler. Certaines personnes ont dit qu’elles ne ressentaient rien en traversant un point de saut. Yadav aurait aimé pouvoir dire la même chose.

Quand ils sont sortis de l’autre côté, Yadav s’est tenu fermement à sa proie. Ils ont balancé largement à travers le système, s’éloignant des orbites intérieures où se trouvaient les planètes rocheuses et habitées. «Mes archives disent que cette expédition était destinée à la quatrième planète ici», a déclaré Yadav au profit de son enregistreur.

Le parcours des pirates les a emmenés loin, vers un autre point de saut. Avant de les suivre, Yadav a largué une balise de presse. Les miettes de pain étaient importantes. Elle n’avait aucun moyen de savoir où ils allaient, il était donc préférable de s’assurer qu’ils avaient une piste de leur propre conception que New United trouverait si nécessaire.

Après trois autres sauts, Yadav a commencé à se demander s’ils étaient emmenés faire un tour. «Nous nous dirigeons vers le milieu de nulle part», dit-elle en jetant un coup d’œil à ses cartes. «Très peu de planètes terraformées de cette façon.» Long chemin à parcourir pour fraude. Chemin encore plus long pour les pirates, qui aimaient se décharger le plus tôt possible.

«Rappelez-moi de vérifier avec ces systèmes», dit-elle. « Je veux savoir quels codes d’identification les gars utilisent. »

Le dernier saut les a amenés dans un petit système avec seulement trois planètes – du moins, selon les sondages qu’ils ont pu tirer, ce qui semblait irrégulier. «Je ne peux même pas dire si la terraformation est terminée sur la troisième sortie», a noté Haddix. «Putain de tenue de registres de mauvaise qualité.»

Quoi qu’il en soit, le transport ne s’est dirigé vers aucune des planètes. Il a fait pour la ceinture d’astéroïdes, qui se trouvait dans l’orbite de la planète la plus externe.

«Je ramasse beaucoup de vaisseaux», a averti Haddix. «Une trentaine, pour la plupart des modèles Drake, stationnés sur plusieurs astéroïdes de taille moyenne. Je pense que le transport se dirige vers ce planétoïde.

«Moi aussi», acquiesça-t-elle. L’objet était juste assez massif pour être arrondi sous son propre poids. «Se désengager de la cible. Nous devons trouver un rocher derrière lequel nous cacher.

Elle cherchait une position privilégiée: un astéroïde auquel elle pouvait s’accrocher sans se faire remarquer, suffisamment proche du planétoïde pour qu’elle puisse zoomer sur l’activité.

«Je pense que nous devrions reculer», a déclaré Haddix. «Je n’aime pas ça. Tous ces vaisseaux lisent à chaud. Ils font définitivement leurs valises.

«Nous les poursuivons depuis des heures. Je ne recule pas maintenant.

« En tant que conseiller en sécurité et garde du corps – »

« En tant que tagalong assigné par l’agence sans mon consentement, taisez-vous et laissez-moi faire mon travail. »

«Tu n’es pas le seul sur ce vaisseau, Ulla.

«Nous avons été confrontés à pire.»

«Pas sans sauvegarde.»

Là! Un endroit idéal. Rotation lente de bout en bout, cratères profonds, avec une large orbite autour du planétoïde. Elle se précipita, faisant attention à l’atterrissage de ne pas provoquer une éjection massive qui pourrait être repérée. Seule une poignée de poussière et de roche détachée s’éleva de la surface. La plupart des débris sont restés dans le champ de gravité léger, suspendus au-dessus de la surface rugueuse pendant un long moment avant de redescendre.

Ci-dessous, sur le planétoïde, se trouvait un énorme chop-shop. Dès que le transport a atterri, des ouvriers en costume ont commencé à le démonter comme des fourmis démantelant un coléoptère mort.

Ce n’était pas du tout ce à quoi elle s’attendait. « Il n’y a aucun moyen que cela puisse être rentable pour l’assurance frau – »

Les lumières rouges clignotaient dans la cabine. Une sirène d’avertissement a hurlé. «Nous sommes ciblés», a déclaré Haddix. «Quelqu’un nous a vus. Confirmant, des coups de feu ont été tirés. »

Yadav tendit le cou pour regarder haut et bas à travers le Plexi. Rien à voir, mais cela n’avait pas d’importance. Elle s’éloigna, sacrifiant la subtilité pour la vitesse. La poussière et les particules de glace ont explosé hors du champ gravitationnel de l’astéroïde à une vitesse de fuite bien supérieure. Un instant plus tard, le rocher sous eux s’est fracturé. Des morceaux d’astéroïde brisé ont frappé leur coque.

L’explosion les avait ratés. Le prochain pourrait ne pas l’être.

Haddix était trop gentleman pour le dire, je vous l’ai dit.

à suivre …

Source de l’article original en anglais

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