Malgré une carrière illustre, Gratia Katsaros n’a jamais oublié sa première mission sur le terrain. Récemment diplômée de l’école de commerce de l’Université de Rhetor, Katsaros a rejeté les offres d’emploi de banques d’investissement de premier plan pour rejoindre une équipe de « turf-techs », un terme argotique du 24e siècle désignant les travailleurs engagés par les entreprises de terraformation pour visiter les planètes en cours de terraformation. Mélange de scientifique et de technicien de réparation, certains turf-techs prenaient des mesures importantes pour suivre le processus tandis que d’autres réparaient les équipements terrestres essentiels. Le travail oscillait entre l’exaltation et l’extrême danger, ce qui, de l’aveu de Katsaros, en tant que climatologue amateur et amateur de sensations fortes, l’a attirée vers ce poste. Alors qu’elle s’habillait pour sa première mission, le chef d’équipe Clark Rissolo lui a remis un équipement de protection supplémentaire fait maison et lui a expliqué que l’entreprise n’exigeait pas qu’elle le porte, mais que lui le portait. Clark était un technicien au sol de longue date qui savait à quel point les conditions pouvaient changer rapidement et à quel point la combinaison environnementale standard pouvait être inefficace contre des éléments inattendus comme des grêlons de la taille d’un œuf tombant soudainement du ciel. Dans ses mémoires, Protection for the People, Katsaros revient sur cette première mission sur Terra IV et sur certains des dangers auxquels son équipe a été confrontée.
« Il y a eu une chute soudaine de la pression atmosphérique, suivie d’une brise froide et rigide. Cela ne m’a pas semblé si étrange, mais Clark a immédiatement demandé une évacuation d’urgence. J’ai pris un moment pour serrer un autre boulon quand, soudain, j’ai été renversé par un rocher soulevé par le vent. Heureusement, Clark m’a relevé et guidé dans le vaisseau. Une fois en sécurité, j’ai regardé en bas et j’ai vu une pierre enfoncée dans la couche supplémentaire d’armure de Clark. Pour cela, je lui dois non seulement ma vie mais aussi ma gratitude éternelle pour nous avoir mis sur une nouvelle voie.« 
Katsaros a appelé en plaisantant ces couches de protection supplémentaires « le système de défense de Clark », et ses expériences au travail l’ont poussée à plaider pour des normes de sécurité accrues pour les turf-techs. En 2539, elle a convaincu Clark et quelques autres de créer une entreprise de fabrication d’armures environnementales spécialisées. L’équipe s’installe à Najita sur Keene, dans le système Killian, et choisit le nom de Clark Defense Systems (CDS) en l’honneur de son inspiration. Pourtant, ce léger changement de nom ne sera pas le seul ajustement précoce de l’entreprise. Peu de temps après le lancement de leur ligne inaugurale, la première guerre de Tevarin a éclaté et l’UPE avait désespérément besoin d’armures de combat. Les ventes médiocres de leurs combinaisons environnementales ont poussé CDS à demander et à obtenir un contrat militaire. « Nous avons sauté sur l’occasion d’élargir notre gamme de produits grâce à des fonds gouvernementaux », écrit M. Katsoros, « mais nous pensions que nous reviendrions aux combinaisons écologiques dès la fin de la guerre. Nous ne pouvions pas avoir plus tort. »

ASSEZ BON POUR LE TRAVAIL DU GOUVERNEMENT

Clark Defense Systems a perfectionné ses combinaisons environnementales pour les rendre conformes aux normes militaires et a rapidement converti sa chaîne de production pour créer une variété d’armures de campagne et de combinaisons de vol de combat. Alors que l’UPE était sur le point de remporter la première guerre contre les Tevarins, un groupe d’officiels du gouvernement a visité le quartier général de CDS pour la première fois en 2546 et a révélé que leurs armures étaient les équipements les plus appréciés par les forces de combat et les pilotes. Elles étaient si efficaces et appréciées qu’une grande partie était réservée aux forces spéciales ou aux soldats dans les zones d’opération les plus dangereuses. La visite s’est terminée par l’offre faite par les responsables de l’UPE à CDS d’un nouveau contrat gouvernemental massif afin d’accroître sa production pour l’armée. Bien que l’offre les empêche de revenir sur le marché des combinaisons environnementales, elle est trop belle pour être refusée.
CDS a consacré toutes les ressources de l’entreprise à la fabrication d’armures de combat et a longuement consulté les vétérans de la guerre de Tevarin pour savoir quelles étaient les caractéristiques auxquelles ils répondaient le mieux sur le terrain et ce dont ils avaient besoin et ce qu’ils voulaient pour les futurs modèles. Cela a conduit au développement de certaines de leurs lignes d’armure les plus célèbres, notamment les séries ORC (Omni-Role Combat) et ADP (Advanced Defensive Protection). Le déclenchement de la deuxième guerre Tevarin en 2603 a entraîné une nouvelle augmentation substantielle des contrats gouvernementaux de CDS et de nouveaux tests en conditions réelles. La volonté de l’entreprise d’adapter et d’améliorer ses armures lui a permis de rester la préférée des soldats qui, lorsque la guerre s’est finalement terminée en 2610, sont rentrés chez eux en s’extasiant sur une marque indisponible sur le marché civil. Ce bouche-à-oreille a créé un marché d’occasion animé pour les armures CDS, et des entreprises entières ont été créées pour se procurer et remettre à neuf les pièces les plus prisées.
La demande étant si forte, le CDS a envisagé de se tourner vers le secteur privé. L’engagement à long terme de la société à fabriquer des armures exclusivement pour l’armée de l’UPE/UEE est une aubaine, mais les dirigeants de la société comprennent les dangers d’être associés au régime de plus en plus autoritaire de Messer. Les avocats de la CDS ont cherché des moyens de se soustraire à la clause d’exclusivité de leur contrat gouvernemental, mais le régime Messer a eu vent de leur plan et a informé la société que ses armures avaient une « importance stratégique pour l’Empire ». L’UEE a fait valoir dans des documents publiés des siècles plus tard en vertu de la loi sur la vérité historique qu’aucune des armures développées pour l’armée, ou même des versions modifiées de celles-ci, ne pourrait jamais être rendue publique et que toute tentative de revenir sur leur engagement de fabrication entraînerait la prise de contrôle totale de l’entreprise, de ses installations, de ses actifs et de ses brevets par l’UEE. Suffisamment effrayés, les responsables du CDS ont abandonné leurs plans et sont restés en retrait, attendant et espérant que l’entreprise puisse survivre au régime.

PROTECTION POUR LE PEUPLE

À la fin du 28e siècle, le pouvoir du régime de Messer était suffisamment faible pour que le CDS reprenne ses plans d’expansion dans le secteur public. Leur première action a eu lieu en 2789 et a coïncidé avec l’ouverture au public de l’ancien système militaire de Castra. La société a acheté des bureaux et des locaux de fabrication sur Cascom (Castra II) dans l’espoir de créer une société distincte axée sur le développement d’armures pour le public. Le CDS espérait qu’en isolant cette entité, son produit et ses cycles de développement de tout ce qui avait été fait auparavant pour l’armée, il se mettrait à l’abri des interférences ou des représailles du gouvernement. Mais ces plans sont rapidement devenus sans objet lorsque, en 2792, les Messer sont finalement tombés.
Libéré de la poigne de fer de l’ancien régime, le CDS a eu de longues discussions avec les sénateurs et les membres de l’administration de l’Imperator Erin Toi. Le nouveau gouvernement voulait couper les liens avec les entreprises associées aux Messers, un sort dont Aegis a été la victime la plus célèbre, mais la preuve de la tentative de CDS de rompre leurs contrats et les menaces de prise de contrôle subséquentes du régime leur ont évité de tout perdre. Au lieu de cela, les deux parties ont convenu de réduire considérablement la taille des contrats du CDS, mais l’ont autorisé à entrer sur le marché civil pour vendre les anciennes versions de son armure de combat.
Avant d’entrer sur le marché civil, CDS a mis en place un plan directeur pour préparer la marque à un succès futur. En 2802, la société a officiellement transféré son siège social à Cascom, dans le système Castra, et y a considérablement augmenté sa capacité de production. Aujourd’hui, la plupart des opérations civiles sont basées à Cascom, tandis que les installations de Keene se concentrent sur la fourniture et le développement des prochaines lignes d’armures révolutionnaires pour l’armée de l’UEE ; un domaine dans lequel CDS continue d’exceller, comme en témoigne l’obtention d’un contrat gouvernemental en 2945 pour la recherche et le développement d’une armure légère de nouvelle génération. Aujourd’hui, Clark Defense Systems maintient une position importante dans les secteurs civil et gouvernemental et est considérée par beaucoup comme une entreprise clé de l’empire.

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